Les galaxies elliptiques

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Les galaxies elliptiques forment une catégorie de galaxies à l’instar des galaxies spirales et des galaxies irrégulières. Elles seraient le produit d’une fusion entre deux ou plusieurs galaxies spirales. Elles se présentent sous forme d’une ellipse et leur taille varie de quelques milliers à des millions d’années-lumière.

Leurs principales caractéristiques

Tout d’abord, il résulte du processus de la naissance des galaxies elliptiques, un amas globulaire ayant une très faible teneur en matière noire et en gaz interstellaire ou gaz froid comparativement à la composition des autres galaxies. Car ces éléments sont consumés au moment de la fusion pour former de nouvelles étoiles. En l’absence de gaz et de matière suffisante, de nouvelles étoiles ont du mal à se former. Par conséquent, on observe essentiellement au niveau de ces galaxies des étoiles vieillissantes dites de population II. En outre, il faut remarquer que l’amas globulaire qui définit une galaxie elliptique est beaucoup plus concentré au centre qu’à la périphérie où les étoiles sont plus diffuses, car leur intensité s’affaiblit. L’intensité lumineuse de cet ensemble atteint jusqu’à 1 milliard de fois celle du soleil. D’autre part, les galaxies elliptiques sont également en mesure d’« avaler » des galaxies spirales. Dans ces cas, il s’ensuit la formation de coquilles d’étoiles qui entourent les elliptiques.

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Les différents types de galaxies elliptiques

En dehors de ces caractéristiques générales, il existe d’autres galaxies elliptiques ayant leurs spécificités : il s’agit des galaxies elliptiques naines, des galaxies naines sphéroïdales et des naines compactes bleues. Par ailleurs, une équipe de chercheurs français, américains et hollandais a aussi observé depuis 1980 une galaxie elliptique géante nommée Centaurus A (NGC 5128) qui aurait aspiré une énorme galaxie spirale de taille de la Voie lactée. Fait étonnant, le surplus de gaz interstellaire (notamment de l’hydrogène atomique) aurait été éjecté vers la périphérie au lieu d’être brulé. On décèle une importante émission radio depuis le noyau de cette galaxie.

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