Géante rouge

geante rouge

Une géante rouge est un stade d’évolution d’une étoile dont la masse varie d’un tiers à huit fois celle du soleil. Cette étape est caractérisée par un grossissement extraordinaire de l’étoile et un refroidissement de sa surface qui lui donne la couleur rouge. Elle survient lorsque ladite étoile évolue au-delà de la séquence principale.

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La séquence principale et la genèse de la géante rouge

Quand une proto-étoile naît et que sa masse est dans la fourchette évoquée – comme le soleil par exemple –, son développement lui fait passer par une étape appelée la séquence principale. Il s’agit d’une étape de stabilité où l’énergie produite au sein du noyau par le processus de fusion nucléaire contrebalance la pression de la partie externe de l’étoile. L’équilibre réside en la capacité de la couche externe de l’étoile à se dilater ou à se comprimer en fonction de l’intensité de production d’énergie (transformation de l’hydrogène en hélium) au sein du noyau. La géante rouge se forme au-delà de cette séquence principale. En effet, il arrive un moment où l’étoile épuise l’hydrogène du noyau totalement transformé en hélium et commence à s’attaquer à celui de la périphérie. C’est la genèse de la géante rouge.

La formation de la géante rouge

Après la combustion complète de l’hydrogène, le processus de fusion nucléaire se poursuit avec l’hélium qui engendre du carbone et de l’oxygène. Pendant ce temps, le cœur de l’étoile presque exclusivement en hélium libère une formidable énergie gravitationnelle qui, combinée à la préalable destruction de sa propre couche externe par l’étoile, la fait exceptionnellement grossir. C’est l’effet de la pression interne. La couleur rouge, elle, vient de la diminution de la température de l’étoile qui se refroidit progressivement en raison du ralentissement de la fusion qui lui conférait sa vivacité. Paradoxalement, on constate une augmentation de sa luminosité. Autant rappeler que la taille d’une géante rouge peut être 200 fois supérieure à l’étoile dont elle est née.

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